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Timing of deglaciation on the northern Alpine foreland (Switzerland)

Abstract.

In order to understand the forcing and the feedback mechanisms working within the climate system knowledge of the timing of cold events across the globe is necessary. This information is especially crucial for the last glacial maximum (LGM) and the subsequent deglaciation. Our approach is to directly date the classical terminal moraines of the Rhône Glacier on the northern Alpine foreland. The Rhône Glacier was the dominant piedmont glacier of the Swiss Alps during the LGM. We have analyzed four erratic blocks from the Wangen a.d. Aare region (near Solothurn) for in-situ cosmogenic 10Be, 26Al, 36Cl and 21Ne. Weighted mean ages based on all radionuclide measurements for each boulder indicate that break down of the Rhône piedmont glacier system occurred between 21.1 and 19.1 ka. The oldest age obtained, 21.1 ka from block ER 1, pinpoints the onset of deglaciation. Pull-back from the Wangen maximum position was complete by no later than 19.1 ka. Reaching of the maximum extent of the Rhône Glacier, during the last glaciation, was contemporaneous with the worldwide ice maximum between 24 and 19 ka.

Zusammenfassung.

Das Wissen über die zeitliche Abfolge von Eiszeiten in globalem Massstab ist ein essentielles Element zum Verständnis der Anregungs- und Rückkopplungsmechanismen unseres Klimasystems. Von besonderem Interesse ist das letzte glaziale Maximum (LGM) und der darauffolgende Gletscherrückzug. Unser Beitrag besteht darin, die klassischen Endmoränen des Rhônegletschers im nördlichen Alpenvorland direkt mit der Oberflächen-Expositions-Methode zu datieren. Der Rhônegletscher formte den mächtigsten Vorlandgletscher der Schweizer Alpen während des LGM. Wir analysierten vier erratische Blöcke aus der Region Wangen a.d. Aare (bei Solothurn) auf die folgenden in-situ produzierten kosmogenen Isotope: 10Be, 26Al, 36Cl und 21Ne. Die gewichteten Altersmittel, basierend auf allen Radionuklid-Analysen des jeweiligen Blocks, deuten auf einen Rückzug des Gletschers zwischen 21.1 und 19.1 ka hin. Dabei wird der Beginn des Gletscherrückzugs durch das höchste Alter (21.1 von Block ER 1) angezeigt. Der Rückzug vom Höchststand bei Wangen a.d. Aare war spätestens ca. 19.1 ka vollendet. Der Rhônegletscher erreichte seine Maximalausdehnung während der letzten Eiszeit zeitgleich mit dem weltweiten Eismaximum zwischen 24 und 19 ka.

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Correspondence to Susan Ivy-Ochs.

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Manuscript received May 28, 2003 Revision accepted January 14, 2004

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Ivy-Ochs, S., Schäfer, J., Kubik, P.W. et al. Timing of deglaciation on the northern Alpine foreland (Switzerland). Eclogae geol. Helv. 97, 47–55 (2004). https://doi.org/10.1007/s00015-004-1110-0

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Key words.

  • Last glacial maximum
  • Rhône Glacier
  • surface exposure dating
  • cosmogenic isotopes
  • 10Be
  • 26Al
  • 36Cl
  • 21Ne